dissabte, 8 de novembre de 2014

LES PIONEER 10 i 11, PART VI

7. LA PIONEER 11, A JÚPITER

Mentre la Pioneer 10 es dirigia cap a Júpiter, la seva germana bessona esperava el seu torn per a viatjar a l'espai. La finestra de llançament de la Pioneer G s'obria el 5 d'abril de 1973. El coet es va enlairar aquell mateix dia, col·locant a l'ara anomenada oficialment Pioneer 11 en una trajectòria d'escapament pel que fa a la Terra. Durant unes hores la tensió va planar pel control de la missió mentre un dels pals dels RTGs no va voler desplegar-se correctament. Si el braç no es desplegava, la sonda no podria assolir la velocitat angular de rotació prevista i la missió podia donar-se per perduda. Afortunadament, el problema es va solucionar en poc temps usant els propulsors de la nau per a  desencallar el braç malmés. La segona sonda no seria una simple repetició de la Pioneer 10: La Pioneer 11 havia de sobrevolar Júpiter, però realitzant una maniobra d'assistència gravitatòria que li permetria visitar Saturn el 1979. D'aquesta forma la Pioneer 11 aplanaria el camí a la futura missió Mariner Jupiter-Saturn (posteriorment coneguda com Voyager).
El 20 de març de 1974 la sonda va travessar el cinturó d'asteroides, registrant només vint impactes de micrometeors i confirmant així els resultats de la seva germana. Després del sobrevol de Júpiter per part de la Pioneer 10, la Pioneer 11 va realitzar una maniobra per a corregir la velocitat i passar així a una distància de Júpiter tres vegades inferior a la prevista. La Pioneer 10 havia demostrat que els cinturons de radiació de Júpiter, encara que perillosos, no suposaven un perill mortal. Però... què passaria si una nau s'apropava encara més? No era una pregunta retòrica: A més de l'interès científic, un sobrevol molt proper permetria augmentar l'eficiència de la maniobra d'assistència gravitatòria de forma significativa. A més, calia assegurar-se que les futures Voyager no experimentarien cap dany catastròfic durant la seva visita a Júpiter. Alguns membres de l'equip es van oposar a aquesta decisió, ja que consideraven massa arriscat posar en perill la trobada amb Saturn. Per a minimitzar el risc, la nau sobrevolaria Júpiter passant pels pols, reduint d'aquesta manera l'exposició a la radiació dels cinturons equatorials. Així, si la Pioneer 10 va ser la primera sonda a visitar Júpiter, la Pioneer 11 seria la primera que veiés les seves regions polars.

 
Júpiter, vist per la Pioneer 11


El 7 de novembre de 1974 la Pioneer 11 va passar la frontera del sistema jovià en travessar l'òrbita d'Hades (Sinope) i el dia 25 d'aquell mes va penetrar a l'enorme magnetosfera de Júpiter. Després d'obtenir dues-centes imatges dels satèl·lits galileans (una mica borroses), la Pioneer 11 es va ocultar darrera el disc de Júpiter abans d'arribar al màxim acostament al planeta. En aquesta ocasió, la interrupció de les comunicacions coincidiria amb el pas pels cinturons de radiació. Al control de la missió molts creien que mai tornarien a rebre un senyal de la nau. La Pioneer 11 va passar, el 3 de desembre de 1974, a  només 42.760 quilòmetres de núvols de Júpiter, en silenci i fora del contacte amb les estacions terrestres. La sonda va reaparèixer 43 minuts després: Havia sobreviscut als temibles cinturons de radiació en gran part gràcies a l'enorme velocitat amb què els havia travessat, ni més ni menys que 171.000 km/h. 
Com en el cas de la seva germana, l'assistència gravitatòria de Júpiter va canviar la trajectòria de la sonda. Però en aquest cas no la va situar en una trajectòria d'escapament del Sistema Solar, sinó en una òrbita solar amb una gran inclinació respecte a l'eclíptica: La nau va sortir disparada de Júpiter gairebé en sentit contrari a la seva trajectòria d'entrada! I així, la sonda podria visitar Saturn el 1979. El 2 i el 18 desembre de 1975 la nau va realitzar maniobres de correcció, seguides d'una altra el 26 de maig de 1976. A l'agost d'aquell any es va situar a una distància de 150 milions de quilòmetres (1 Unitat Astronòmica) per sobre del pla de l'eclíptica, esdevenint així la primera nau a sortir del plànol en el qual es mouen els planetes del Sistema Solar. I va quedar així en la ruta d'intercepció de Saturn, el senyor dels anells.

Trajectòria de la Pioneer 11

Cap comentari:

Publica un comentari a l'entrada